From Terremoto 29/4/22


Our new space in Tecate


Bruce Willis





I have been sacked / I quit my position as Coordinator of Exhibitions at Tecate’s Casa de la Cultura. The exhibition advertised today in Terremoto has been taken down subsequently. We will have a version of the brilliant show “Friendly Fire” up at our new Pastor Projects space in Tecate’s Benito Juárez shortly (new space pictured here –with an awesome artificial lawn!), pending agreements with the participating artists. 

A moment of reflection offers itself after having had the pleasure of working for free (it was not an internship—I have a PhD) for a Mexican public cultural institution for two months and putting my own money into basics like cables, DVDs, DHL delivery, batteries, petrol, heating apparatus for the attendants’ office, exhibition prints, projection fabric, Bluetooth speaker, multimedia player and lending the institution (including the municipality) the use of my projector, telephone, computer and car. 

What have I learnt about Mexican public cultural institutions? I learnt that there is no money and that the accountant is God inside the Mexican public cultural institution (even when there is no money to account for) and that they have no interest whatsoever in the product (culture). What have I learnt about culture in Mexico? Well, let’s just say that “Friendly Fire” was an exhibition title to take literally, because artists and culture people in Mexico are highly talented at shooting at each other – in more or less hidden ways – and of course – that I should myself become a victim of friendly fire, during the actual exhibition “Friendly Fire”, is a performative irony that can be lost on no one. But inevitable, given that I’m too tall, white, privileged and generally stick out like a sore thumb, a stray bullet was incoming from the start. “He had it coming.” As they say over in the USA. 

But I’m getting ahead of myself, this bit about Mexico and culture comes a bit further on. 

Today is my daughter, Hannah’s, 22nd birthday and she detected in my tone over the phoneline from Copenhagen a sense that I might have tired of Mexico and Mexicans. She asked also possibly a little worried because I’ve been stranded in Mexico now for more than two years without visa, health insurance, vaccination etc etc. We last saw each other at Christmas 2019. 

So, have I tired of Mexico and Mexicans? Yes, a little bit, yes. Just like I’m a wee bit tired of tacos and Oxxo (a Mexican version of 7/11) and I miss the dark rye bread of my daughter’s country. The Oxxo-bit because sometimes you’re too exhausted and it’s too late (in Tecate, which is a seriously small place, everything shuts at 9 pm) to find proper food (if there is such a thing in Mexico), so you end up with whatever is on offer in the local Oxxo and it is at moments like these that you realise that you’ve officially left the European middle-class and are a long way from Kansas, or let’s call it Düsseldorf in this case. 

I offered Hannah we might say that “Capitalism is everywhere” and so no place is better than another… But of course, Mexico has reserved for itself a particular circle in hell. And my daughter, as a young woman, is obviously waaaaaaay better off (to the nth degree) in the context of gender equality and opportunities in Denmark and by just about every other parameter except for nature, weather, family, ethics, honesty, fun, magic, a sense of humour and a sense of purpose. 

Am I tired of Tecate? Yes, a little bit, yes. Just like I’m a wee bit tired of seeing Bruce Willis’s amnesiac face advertise local beer everywhere I go (Tecate, yes). I fit into the landscape just about as well as Bruce would have done and I can ask Mexicans around me, like the confused Bruce Willis apparently addressed fellow actors on a film-set: “I know why you’re here, and I know why you’re here, but why am I here?” 

Why am I here? In Tecate? I think I’m here because I thought I might be able to put my talents and my PhD degree to a little use and possibly help make Mexico a little better for, say, young women of my daughter’s age and maybe also possibly to find for myself a little personal happiness along the way. That would be incredibly meaningful instead of doing like many of my peers and compete for high-status apartments, jobs and conspicuous, protected organic life-styles in New York, Roma Norte, Oxford, Copenhagen in societies that have long since gone morally bust. As someone once said: “Society’s virtues are vices to the saint”. 

I have given up hope for Mexico. As I have given up hope of finding some happiness for myself here. As a foreigner, you will never be allowed to engage fully, there will always be a gap between yourself and Mexicans. For when Mexicans see a white person, they turn on their high-powered projector beam to project all kinds of resentments, or fantasies, desires etc etc. Furthermore – you can be an ok respectable white person if you’re just visiting, playing the role of the visiting güero or gringo, but if you stay and, say, try to work for a Mexican public cultural institution there must be something wrong with you – and then you start getting those sideways glances. Most debilitating in a potential situation of collaborative work is the inability of Mexicans to listen and to comprehend what foreigners are saying. I’m not saying that Mexicans are less learned than Europeans; they have most likely read a whole lot more sophisticated literature than you’ve ever done. But Mexicans are not listening to what you’re saying because they’re too busy thinking about what the foreigner might be thinking about Mexico and Mexicans. And this is a very strange phenomenon – because Mexicans are so learned, you assume that this equates with a great degree of curiosity. But there isn’t any – curiosity I mean – the curiosity of Mexicans is entirely dependent on whether what is being said has something to do with Mexico and themselves.

As for Mexico and its culture – what can I say? – the Mexico that Westerners dream of and see advertised in Mexico’s culture and actual advertisements – is a fantasy. Mexicans themselves buy into this fantasy and Mexico promote Oaxaca as the cultural heart of Mexico. That’s because most middle- and upper-class Mexicans are individualists like the gringos and güeros (in a way they’re not even Mexicans (is there even such a thing as Mexicans?), so they idealise the more communally structured Oaxaca. AMLO, the current President, my former boss of bosses, will leave a legacy of a slashed and burned cultural scene. This is because he buys into the Oaxaca-fantasy – or let’s say the fantasy that there is an original, purer, more communal Mexico. And so AMLO works to suffocate art and culture in Mexico – at least of the Western kind (contemporary literature, contemporary visual arts, including film, contemporary performing arts) – because they all spring from individualist sources (artists!) and are claimed to be purely for elite consumption. In AMLO’s Mexico only culture that springs from a collective source – lets called it “Oaxaca” – is permissible as art and culture by and for the people. In the same way that my former boss of bosses in Tecate stipulated a “Tecate for the tecatenses” – which in cultural terms is nonsensical because – and this is something the whole of Mexico should take to heart – culture is inherently international and travels across borders. There is no “pure culture” anywhere on the planet because of the beautiful fact that all forms of art are foreign, alien and wonderfully impure and complicated. 

Hey, and just there with that last sentence, I worked out the reason why I will stay on in Tecate and show international (and Mexican, also Oaxacan) art in our Pastor Projects space with the fake grass – because Mexico is a wonderfully dirty, unreasonable and fucking complicated country – and possibly fake too. 

Thomas Vann Altheimer



Me despidieron/ Renuncié a mi posición de Coordinador de Exhibiciones de la Casa de la Cultura de Tecate. Por lo tanto, la exhibición anunciada hoy en Terremoto ha sido cancelada. Tendremos brevemente una versión genial de la exposición “Fierro Pariente” en el nuevo espacio de Pastor Projects en Benito Juarez, Tecate (en foto - ¡Con un fantástico césped artificial!). Están pendientes los acuerdos con los artistas participantes.

 Un momento de reflexión se presenta después de haber trabajado gratis (no fue una pasantía, tengo un doctorado) para un instituto cultural público mexicano durante dos meses, y haber puesto mi propio dinero en gasto básicos como cables, DVDs, envíos de DHL, baterías, gasolina, calefacción para la oficina de los sindicatos, impresiones para las exposiciones, tela de proyección, bocinas de bluetooth, reproductor multimedia y el préstamo al Instituto (incluyendo al municipio), el uso de mi proyector, mi teléfono, mi computadora y mi carro. 

¿Qué aprendí de las instituciones cultural públicas mexicanas? Aprendí que no hay dinero y que el contador es Dios dentro de la institución cultural pública (incluso cuando no hay dinero para contabilizar) y que no tienen ningún interés en el producto (la cultura). ¿Qué aprendí de la cultura en México? Bien, digamos que el título de la exhibición “Fierro Pariente” se puede tomar literal porque los artistas y la gente de cultura en México son altamente talentosos para dispararse unos a otros, de una manera más o menos oculta, y por supuesto yo me convertiría en una víctima del fuego amistoso durante la misma exhibición “Fierro Pariente”, es una ironía performativa que nadie puede pasar por desapercibida. Siendo muy alto, blanco, privilegiado y generalmente sobresaliente como una piedra en el zapato, inevitablemente un bala perdida se acercaba desde el principio. “He had it coming” como se dice en Estados Unidos. 

Pero me estoy adelantando, lo de México y la cultura viene un poco más adelante. 

Hoy es el cumpleaños número 22 de mi hija Hannah y a través de una llamada por teléfono desde Copenhagen, ella detectó en mi tono de voz una sensación de que podría haberme cansado de México y los mexicanos. Ella también preguntó, posiblemente un poco preocupada, el porqué he estado varado en México por más de dos años sin visa, sin seguro social, sin vacunas, etc, etc. Nos vimos por última vez en la Navidad de 2019. 

Entonces, ¿Me cansé de México y los mexicanos? Sí, un poco sí. Así como estoy un poquito cansado de los tacos y el Oxxo y extraño el pan oscuro de centeno del país de mi hija. El Oxxo un poco porque a veces uno está muy cansado y es muy tarde (en Tecate, que realmente es un lugar muy pequeño, todo cierra a las 9 pm) para encontrar comida decente (si es que existe algo así en México) así que terminas con cualquier cosa que ofrece el Oxxo local y es cuando en momentos así, te das cuenta que oficialmente has dejado la clase media europea y estás muy lejos de Kansas (o llamémosla Düsseldorf en este caso). 

Le ofrezco a Hannah: podríamos decir que “El Capitalismo está en todos lados” y no hay un lugar mejor que otro… pero por supuesto, México se ha reservado para sí mismo un círculo particular en el infierno. Y mi hija, una mujer joven, está mucho mejor lejos (en el hemisferio norte), en un contexto de igualdad de género y oportunidades en Dinamarca y por muchos otros parámetros excepto por naturaleza, clima, familia, ética, honestidad, diversión, magia, sentido del humor y propósito. 

¿Estoy cansado de Tecate? Sí, un poco sí. Así como estoy un poquito cansado de ver la cara amnésica de Bruce Willis publicitando la cerveza Tecate por donde quiera que voy. Encajo en el paisaje de la misma forma que lo habría hecho Bruce y puedo preguntar a los mexicanos a mi alrededor, como el confundido Bruce Willis que aparentemente se dirigió a su compañeros de filmación en el set: “Sé por qué estás aquí, y sé por qué estás aquí, pero ¿Por qué estoy yo aquí? 

¿Por qué estoy aquí? ¿En Tecate? Creo que estoy aquí porque pensé que podría poner mis talentos y mi doctorado en un poco de uso y posiblemente ayudar a hacer México mejor, digamos, para las mujeres jóvenes de la edad de mi hija y quizá también a encontrar un poco de felicidad personal en el camino. Eso sería increíblemente significativo en lugar de hacer como muchos de mis colegas y competir por departamentos de alto estatus, trabajos y estilos de vida orgánicos, protegidos y conspicuos en Nueva York, Roma Norte, Oxford, Copenhague, en sociedades que desde hace tiempo se han arruinado moralmente. Como alguien dijo una vez: “Las virtudes de la sociedad son vicios para el santo”. 

He perdido la esperanza en México. Como he perdido la esperanza de encontrar aquí algo de felicidad para mí. Como extranjero, nunca se te permitirá participar plenamente, siempre habrá una brecha entre tú y los mexicanos. Porque cuando los mexicanos ven a una persona blanca, encienden su luz de proyector de alta potencia para proyectar todo tipo de resentimientos, fantasías, deseos, etc, etc. Además, puedes ser una persona blanca respetable si sólo estás de visita, jugando el papel del güero o gringo visitante, pero si te quedas y, digamos, tratas de trabajar para una institución cultural pública mexicana, debe haber algo mal en ti, y entonces comienzas a recibir esas miradas de soslayo. Lo más debilitante en una situación potencial de trabajo colaborativo es la incapacidad de los mexicanos para escuchar y comprender lo que dicen los extranjeros. No digo que los mexicanos sean menos cultos que los europeos, probablemente hayan leído mucha literatura más sofisticada que la que uno ha leído. Pero los mexicanos no están escuchando lo que dices porque están demasiado ocupados pensando en lo que el extranjero podría estar pensando sobre México y los mexicanos (o con su whatsapp). Y este es un fenómeno muy extraño porque los mexicanos son tan cultos, que asumes que esto equivaldría a un alto grado de curiosidad. Pero no hay, quiero decir curiosidad, la curiosidad de los mexicanos depende totalmente de si lo que se dice tiene algo que ver con México y con ellos mismos. 

En cuanto a México y su cultura, ¿Qué puedo decir? – el México con el que los occidentales sueñan y ven anunciado en la cultura mexicana y en los anuncios mismos– es una fantasía. Los mismos mexicanos se creen esta fantasía y México promueve a Oaxaca como el corazón cultural de México. Esto es porque la mayoría de los mexicanos de clase media y alta son individualistas como los gringos y los güeros (en cierto modo ni siquiera son mexicanos (¿existe tal cosa como mexicanos?)), así que idealizan un Oaxaca más estructurado en comunidad. AMLO, el actual Presidente, mi exjefe de jefes, dejará un legado de escena cultural tajada y quemada. Esto es porque él se cree la fantasía de Oaxaca, o digamos la fantasía de que hay un México original, más puro y más comunal. Y así, AMLO trabaja para sofocar el arte y la cultura en México, al menos del tipo occidental (literatura contemporánea, artes visuales contemporáneas, incluido el cine, artes escénicas contemporáneas), porque todos surgen de fuentes individualistas (¡artistas!) y se dice que son exclusivamente para el consumo de élite. En el México de AMLO sólo la cultura que brota de una fuente colectiva –llamémosla “Oaxaca”– es admisible como arte y cultura por y para el pueblo. De la misma manera, mi exjefe de jefes en Tecate estipuló un “Tecate para los tecatenses” –lo cual en términos culturales es una tontería porque –y esto es algo que todo México debería tomarse en serio– la cultura es inherentemente internacional y viaja a través de las fronteras. No existe una “cultura pura” en ninguna parte del planeta debido al hermoso hecho de que todas las formas de arte son extrañas, ajenas y maravillosamente impuras y complejas. 

Pues mira, justo aquí con esta última oración, descubrí la razón por la cual me quedaré en Tecate y mostraré arte internacional (y mexicano, también oaxaqueño) en nuestro espacio de Pastor Projects con el césped falso, porque México es un país maravillosamente sucio, irrazonable y malditamente complicado – y posiblemente falso también. 

Thomas Vann Altheimer